Heartworms/Parásitos del Corazón

A cat and dog lying together on the grass

En español

Con el verano acercándose, muchos de nosotros pensamos en el riesgo de las pulgas, garrapatas y parásitos intestinales pero no se olviden de los parásitos del corazón! El parásito del corazón es transmitido por los mosquitos y causa daño irreversible al corazón, las arterias, y los pulmones. No existe cura en los gatos y el tratamiento en los perros es costoso, doloroso, y toma un promedio de un año.

Muchos piensan que sus mascotas no están a riesgo de infección en Illinois como tenemos inviernos largos, pero solo se necesita una mordida de un mosquito que lleva el parásito para ser infectado. Aunque su mascota no salga de la casa, los mosquitos pueden entrar por las ventanas, garajes, puertas, etc.

Es importante realizar que la prevención no previene la exposición y aunque los medicamentos preventivos no matan al parásito adulto, se usan para prevenir la madurez de los gusanos. Si el medicamento preventivo se da sin prueba de diagnóstico y el perro está infectado, no solo se quedará infectado pero también puede causar reacción parecida a un shock. En casos inusuales, también puede resultar en fallecimiento de la mascota.

Gráfico que representa el ciclo de vida de los gusanos del corazón, cortesía de la American Heartworm Society.

Los gusanos adultos parecen espagueti cocido y pueden llegar a 12 pulgadas. La carga parasitaria puede variar de 1 a 250 gusanos con un promedio en los perros de 15 gusanos! La severidad de los síntomas depende de la carga parasitaria, el nivel de actividad de la mascota, y cuánto tiempo ha estado infectado. Los síntomas más comunes son tos, dificultad para respirar, fatiga, falta de apetito, y pérdida de peso.

El mejor tratamiento es la prevención!

La buena noticia es que existen varios medicamentos preventivos para los perros y gatos! Se necesita una prueba negativa una vez al año (en los perros) para poder recetar el medicamento. Si su mascota no ha tomado la prevención del parásito del corazón de manera constante durante los últimos 12 meses, debería hacer una cita con su veterinario para hacer un análisis de sangre para comprobar un resultado negativo y poder recetar prevención. Hay varias formas de prevención y su veterinario le puede recomendar cual usar basada en su estilo de vida.

In English

With summer approaching, many of us think about the risk of fleas, ticks, and intestinal worms. But don’t forget about heartworms! Heartworms are transmitted by mosquitoes and cause irreversible damage to the heart, arteries, and lungs. There is no cure in cats, and treatment in dogs is expensive, painful, and takes an average of one year.

Many think that their pets are not at risk of infection in Illinois since we have long winters, but it only takes one bite from a mosquito that carries the parasite to be infected. Even if your pet does not leave the house, mosquitoes can enter through windows, garages, doors, etc.

It is important to realize that prevention does not prevent exposure. Although preventative medications do not kill the adult parasite, they are used to prevent the worms from maturing. If the preventative medication is given without a diagnostic test when the dog is already infected, the dog will not only stay infected but the medication can also lead to a shock-like reaction. In rare cases, it can also result in the death of the pet.

Graphic depicting the life cycle of heartworms, courtesy of the American Heartworm Society.

Adult worms look like cooked spaghetti and can grow to 12 inches. The parasite load can range from 1 to 250 worms, with an average of 15 worms in dogs! The severity of the symptoms depends on the parasitic load, the pet’s activity level, and how long they have been infected. The most common symptoms of a heartworm infection are cough, shortness of breath, fatigue, lack of appetite, and weight loss.

The best treatment is prevention!

The good news is that there are several preventative medications for dogs and cats! A negative test is needed once a year (in dogs) before the drug can be prescribed. If your pet has not been on heartworm prevention consistently for the past 12 months, you should make an appointment with your veterinarian for a blood test to confirm a negative result so prevention can be prescribed. There are various forms of prevention, and your vet can recommend which one to use based on your lifestyle.

– Dr. Ana Valbuena

Feature photo by Andrew S on Unsplash

The Itchy Pet

Para leer el blog en español, haga clic aquí

Some signs of allergies can also be signs of stress, especially in cats. Photo by Ludemeula Fernandes on Unsplash.

With Chicago’s changing weather, who knows what season we’re currently in right now? And with the season change comes … seasonal allergies, or just allergies in general.

That’s the tricky part that we veterinarians face. We have to investigate and determine what type of allergies your pet is experiencing, and if it is truly allergies versus something else.

As many of you may know, just like people get allergies, so do pets. The signs, however, can be a little different. Many times your pet will show signs of scratching, biting, chewing, and rubbing certain areas of their bodies. You can even see redness, inflammation, fur loss, and, in severe cases, open, infected wounds.

There are many components to allergies, and getting a detailed history from you during the initial vet visit is very important. So although it may seem like an interrogation in the exam room, this is when we are putting all of the puzzle pieces together in our head and thinking of the best diagnostic tests and treatment options for your pet. Each pet is different, and treatment varies on a case-by-case basis.

Flea Allergy

My cat doesn’t go outside.” “My dog isn’t around other dogs.” “I’ve never seen any fleas on my pet.”

Image by Katja ZSM, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons

Just because you don’t see them, doesn’t mean they’re not there. Did you know that 1 female flea can lay between 20 and 50 eggs a day?

At times, the only evidence we have to suspect that there are fleas present is flea dirt, which is basically flea feces. Areas that can be affected by fleas include the tail base, neck region, and belly, although fleas can be found anywhere on the body.

A flea allergy is caused by the saliva of the flea itself. All it takes is a few bites to see clinical signs. Fleas can survive at a wide range of temperatures, so it is important to have your pet on flea and tick preventatives year-round to avoid flea allergy dermatitis. Read more about fleas.

Food Allergy

Pets can also have hypersensitivities to certain foods. Although potential allergens can include the food dye, carbohydrates, or preservatives, often it’s the protein source that is the culprit. A food allergy is diagnosed based on a detailed history and, most importantly, a strict food trial.

Food allergies tend to affect these areas: around the eyes and mouth; ear infections; “armpits”; abdomen; area around the anus; legs and feet.

A food trial consists of feeding your pet a hydrolyzed diet or novel protein for a minimum of 8 weeks. This diet is very strict, and it is important that you only feed the novel protein or hydrolyzed diet. You must not feed any additional foods or treats. Keep in mind that many medications and monthly preventatives can be flavored so you must monitor closely what you are feeding and giving your pet. If after the trial period your pet is symptom free, a food challenge is performed. This consists of introducing the previously fed diet and watching for signs of itching or scratching. More details regarding a food trial can be discussed with your veterinarian. Read more about food allergies.

Seasonal vs Environmental Allergies

These can get tricky and hard to diagnose so, as previously mentioned, a thorough history becomes very important. We must investigate if there is any pattern to the clinical signs. Are the signs happening when it is warmer out vs colder? Do the signs show up after walks or after visiting certain areas, like a park or forest preserve? Every detail matters, so it is important to reach out to your veterinarian when your pet starts experiencing signs of excessive itching, scratching, licking, fur thinning, etc.

Treatment for Allergies

Treatment varies on a case-by-case basis. Ultimately, we want to control your pet’s clinical signs but also make your pet comfortable and clear of any secondary infections. Contact your local veterinarian when you start seeing any of the previously mentioned clinical signs.

There are several allergy medications to try. Each pet is different, and sometimes it can take some trial and error to find what works best for your pet, whether that is a single medication or a combination of medications. Allergy medications come in oral, injectable, and topical formats. Your veterinarian will determine which one suits you and your pet’s lifestyle.

Is It Even Allergies?

Although fur loss, fur thinning, over-grooming, and biting can be signs of allergies, these can also be signs of stress, especially in cats. Fur thinning and fur loss can even be signs of endocrine diseases, such as hyperthyroidism or hypothyroidism.

If your pet is experiencing any of the clinical signs mentioned throughout this post, please reach out to your veterinarian so they can determine the best diagnostic test and treatment options for your pet. You and your veterinarian form a team that wants the best for your pet.

– Dr. Angelica Calderon

Comezón de la mascota

Read the blog in English.

Con el clima cambiante de Chicago, quién sabe en qué temporada estamos ahora. Y con el cambio de clima llegan… las alergias. Esa es la parte difícil a la que nos enfrentamos los veterinarios. Tenemos que investigar y determinar qué tipo de alergias está teniendo su mascota y si realmente se trata de alergias o de otra cosa.

Como muchos de ustedes saben, al igual que nosotros podemos tener alergias, las mascotas también pueden hacerlo. Sin embargo, nuestros signos pueden ser un poco diferentes. Muchas veces su mascota puede mostrar signos de rascarse, morderse, y masticar ciertas áreas de su cuerpo. Incluso se puede ver enrojecimiento, inflamación, pérdida de pelo y, en casos graves, heridas abiertas infectadas.

Las alergias tienen muchos componentes y es muy importante obtener un historial detallado durante la visita inicial al veterinario. Entonces, aunque pueda parecer un interrogatorio en la sala de examen, al mismo tiempo estamos juntando todas las piezas del rompecabezas en nuestra cabeza y pensando en las mejores pruebas de diagnóstico y opciones de tratamiento para su mascota, ya que cada mascota es diferente y puede variar según el caso.

Alergia a las pulgas

microscopic image of a dog flea
Imagen por Katja ZSM, CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons

Mi gato no sale”, “Mi perro no está con otros perros”, “Nunca he visto pulgas en mi mascota”. Que no los veas no significa que no estén ahí. ¿Sabías que una pulga hembra puede poner aproximadamente de 20 a 50 huevos por día? A veces, la única evidencia que tenemos para sospechar que hay pulgas presentes es la suciedad de pulgas, que es básicamente heces de pulgas. Las áreas que pueden verse afectadas por las pulgas incluyen la base de la cola, la región del cuello y el vientre; aunque se pueden encontrar en cualquier parte del cuerpo. Una alergia a las pulgas es causada por la saliva de la pulga y nada más se necesita algunas picaduras para ver los signos clínicos. Las pulgas pueden sobrevivir en un amplio rango de temperaturas, por lo que es importante que su mascota tome medicamentos preventivos contra pulgas y garrapatas durante todo el año para evitar la dermatitis alérgica por pulgas. Leer más sobre pulgas.

Alergia a la comida

Diagram of areas on a dog that are commonly affected by allergies
Las alergias alimentarias tienden a afectar estas áreas: alrededor de los ojos y la boca; infecciones del oído; “axilas”; abdomen; área alrededor del ano; piernas y pies.

Las mascotas también pueden tener hipersensibilidad a ciertos alimentos. Aunque los alérgenos potenciales pueden incluir colorantes alimentarios, carbohidratos o conservantes; lo más común es la proteína que es la culpable. Una alergia alimentaria se diagnostica en base a un historial detallado y una prueba alimentaria estricta. Una prueba de alimentación consiste en alimentar a tu mascota con una dieta hidrolizada o proteína novedosa durante un mínimo de 8 semanas. Esta dieta es muy estricta y es importante que solo le des la dieta proteica o hidrolizada novedosa. No debe alimentar con alimentos adicionales. Tenga en cuenta que muchos medicamentos y preventivos mensuales pueden tener sabor, por lo que debe controlar de cerca lo que alimenta y le da a su mascota. Si tu mascota está asintomática, se realiza un reto alimentario que consiste en introducir la dieta alimentada previamente y vigilar si presenta signos de picor o rascado. Se pueden discutir más detalles sobre una prueba de alimentos con su veterinario. Leer más sobre alergias alimentarias.

Alergias Estacionales y Ambientales

Estos pueden volverse complicados y difíciles de diagnosticar, por lo que como se mencionó anteriormente, un historial completo y detallado se vuelve muy importante. Debemos investigar si existe algún patrón en los signos clínicos. ¿Están ocurriendo los signos cuando hace más calor que cuando hace más frío? ¿Aparecen los signos después de caminatas o después de visitar ciertas áreas como un parque o una reserva forestal? Cada detalle es importante por lo que es importante comunicarse con su veterinario cuando su mascota comience a enseñar signos de picazón excesiva, rascado, lamido, adelgazamiento del pelaje, etc.

Tratamiento para Alergias

El tratamiento varía según el caso. Queremos controlar los signos clínicos de sus mascotas, pero también hacer que su mascota se sienta cómoda y libre de infecciones secundarias. Esto significa comunicarse con su veterinario local cuando comience a ver cualquiera de los signos clínicos mencionados anteriormente. Hay varios medicamentos para la alergia para probar, sin embargo, cada mascota es diferente y, a veces, puede tomar un poco de prueba y error para finalmente encontrar lo que funciona mejor para su mascota. Qué puede significar un solo medicamento o una combinación de diferentes medicamentos. En cuanto a los medicamentos, hay varias opciones orales para probar, así como opciones inyectables y opciones tópicas. Su veterinario determinará cuál se adapta mejor a usted y al estilo de vida de su mascota.

¿Es incluso alergias?

Aunque la pérdida de pelaje, el adelgazamiento del pelaje, el aseo excesivo y las mordeduras pueden ser signos de alergias; estos también pueden ser signos de estrés, principalmente en gatos. El adelgazamiento y la pérdida de pelo pueden incluso ser signos de varias enfermedades endocrinas como el hipertiroidismo o el hipotiroidismo.

Si su mascota enseña alguno de los signos clínicos mencionados en esta publicación, comuníquese con su veterinario para que pueda determinar las mejores opciones de prueba de diagnóstico y tratamiento para su mascota. Somos un equipo y queremos lo mejor para tu mascota.

– Dr. Angelica Calderon

Prevention Takes the Bite Out of Heartworm Disease

Dr. Drew Sullivan poses with Oskee

Throughout this time of quarantine, I have been spending more time outside, as I am sure many of you have, too. Besides the overabundance of cicadas in my neighborhood, currently there seems to be a plethora of mosquitoes looking for a blood meal. Just as we love summer in Chicago, so do mosquitoes. Summer is the time for peak transmission of heartworm disease across the U.S. Heartworm disease is considered endemic in Illinois, and according to the American Heartworm Association, clinics in the Chicago area see an average of 25+ cases per year.

2019 Heartworm Incidence map
Visit the American Heartworm Society website to see how heartworm cases have spread and increased across the country over the past 18 years.

As I sit outside, I think how lucky I am because mosquitoes don’t seem to like me; my wife is not so lucky. Then I wonder if my dog, Oskee, is getting bit as much as we are? And is he getting infected with heartworms?

Screen capture from video about heartworm prevention
Watch a short video about the life cycle of heartworms and how preventive medication works when given every month.

The importance of prevention makes so much sense once you have a little knowledge about the disease process and how monthly preventive medication works. As described in this short video, the monthly preventive does NOT prevent exposure, but kills off any immature baby heartworms already present in your dog. If the preventives are not given every 30 days, the immature heartworms can mature to juvenile worms before the next dose, thus resulting in heartworm disease.

If you miss a dose or are late giving a dose, give the dose as soon as you remember. While uncommon, an infection may develop within your dog from a single missed dose. Multiple missed doses, especially during peak transmission months, puts your dog at high risk of infection.

The heartworm test performed at annual wellness visits screens for adult heartworms. It takes 6 to 7 months after infection for the heartworms to mature into the life stage detected by the heartworm test. Therefore, if you miss a dose, start up prevention as soon as possible. Then have your dog tested within the next year to be sure that infection did not occur during the unprotected period.

For less than $10/month your pet can be protected. While there is a treatment for heartworm disease, it is more expensive and more painful than monthly prevention. The average cost of treatment for a medium-sized dog is $1,500 vs. $10/month for prevention.

If your dog is not currently on prevention or you need a refill, give us a call today. If you have questions about the different preventive medications on the market, please reach out as we would be happy to discuss your questions and concerns.

—Dr. Drew Sullivan