Why Should You Spay or Neuter Your Dog or Cat?

Dr. Angélica Calderón, at right, and veterinary assistant Sam prepare for surgery.

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Ovariohysterectomy (Spay)

Did you know that 25% of female dogs that are not spayed develop mammary tumors? Mammary tumors are commonly diagnosed in older intact female dogs, and the incidence of the development of mammary tumors in dogs is even higher than in humans.

A spay surgery, also called an ovariohysterectomy, involves the removal of the ovaries and uterus in a female dog. Although it is an invasive surgery, it is one of the most common surgeries performed in a general practice veterinary clinic.

There are many benefits to spaying your pet, and the earlier your pet is spayed the better. Complications that may arise during a female dog’s life if she is not spayed include mammary tumors/cancer and pyometra (infection of the uterus).

Additionally, spaying a dog or cat helps reduce pet overpopulation.

Mammary Cancer Risks

Penny the pug gets a hug from Yazmin as Penny is prepped for her spay.

As previously mentioned, during a spay the uterus and both ovaries are removed. Ovaries are the female gonads that are responsible for the production of eggs and the female sex hormones, estrogen and progesterone.

Spaying a female dog reduces her risk of developing mammary cancer. If spayed before her first heat cycle, there is almost no risk that she will develop mammary cancer. After she experiences one heat cycle, the risk goes up to 7%. And after more than one heat cycle, the risk goes up to 25%.

Most mammary tumors in dogs are diagnosed between the ages of 9 and 11 years old. Risk of this tumor type is not associated with a specific breed. Small breed dogs, however, appear to be more affected. This suggests a possible genetic component, although one has not yet been identified.

According to information from Cornell University’s Richard P. Riney Canine Health Center, 50% of mammary tumors are malignant. The only way to determine if a tumor is malignant is to remove it and send it to a histopathology laboratory for interpretation.

Mammary Cancer Signs and Diagnostics

Clinical signs of mammary tumors include swollen glands, a painful abdomen, discharge from glands, ulcers near the mammary chain, and lethargy. An easy test that can be performed at most primary care veterinary clinics is called a fine-needle aspirate. This is a non-invasive test that extracts cells from the growth so that a histopathology laboratory can determine if they are cancerous.

A biopsy is a test that is more invasive than a fine-needle aspirate but less invasive than surgical mass removal.

Surgical removal is recommended if mammary cancer is suspected. Diagnostic tests performed before surgery include blood work and chest radiographs to see if the cancer has spread. Treatment ultimately depends on the type of tumor and its behavior.

If you notice any of the clinical signs for mammary cancer in your female dog, please contact your veterinarian.

Pyometra in Dogs

A pyometra is a life-threatening bacterial infection of the uterus that is caused by hormonal changes in an intact female dog. A pyometra is most common in older intact females, but an unspayed dog of any age could get a pyometra. It can occur 1 to 2 months after a heat cycle.

There are two forms of pyometra, closed and open. An open pyometrathe most common form—is when the cervix is open and infection/discharge drains from the vulva. Clinical signs include malodorous discharge from the vulva, lack of appetite, lethargy, vomiting, and drinking an excessive amount of water. Sometimes there are no clinical signs in an open pyometra. Even so, dogs can decline rapidly if not diagnosed early.

This is a dog’s uterus, greatly enlarged by inflammation (pyometra), after it has been surgically removed. A healthy uterus is about one-tenth the size.
Image by Kseniia from AdobeStock.

With a closed pyometra, the cervix is closed, and the discharge/infection remains inside the uterus. The uterus can rupture in a closed pyometra, and the pet can become septic. This is a medical emergency. Pyometra can be life threatening and the treatment is an emergency spay. Pyometra can be 100% prevented if a female dog is spayed early in life.

Pyometra in Cats

Cats also get pyometra. One major difference in cats, however, is that they rarely appear sick until the very late stages of pyometra. Their abdomen can appear larger and distended due to the size of the discharge-filled uterus. Cats are seasonally polyestrous, meaning that they go into more heat cycles than dogs do, which makes them especially susceptible to getting a pyometra.

As mentioned, an ovariohysterectomy (spay) is a routine procedure performed by many general practice veterinarians. If your female cat or dog is not spayed, please reach out to your local veterinarian to discuss spaying your pet.

Castration (Neuter)

A neuter, also called a castration, involves removing both testicles in a male dog. Testes produce sperm and the male sex hormone testosterone, which is essential for the function of the prostate.

Problems that can arise if a male dog is not neutered include benign prostatic hyperplasia (BPH), prostatitis (infection of the prostate), and testicular cancer. Various studies have shown that neutering a male dog can also help with mounting behavior, inappropriate elimination, and aggression.

Our patient Simba, a golden retriever, resting after his neuter surgery.

Like a spay, a neuter is also a routine procedure and can be performed by most primary care veterinarians. Cats are often neutered under just sedation; the procedure can take less than 5 minutes in cats.

It is highly recommended to neuter your pet after 6 months of age. There is, however, controversy in regard to large breed dogs and bone growth/development. Neutering a large breed dog early has been shown to affect bone growth and lead to joint issues in the future. In a shelter setting, pets are usually neutered at an earlier age to make them more adoptable.

If your male dog/cat is not neutered, please reach out to your local veterinarian to discuss surgery.

Benign Prostatic Hyperplasia (BPH)

Over the course of an intact male dog’s life, the prostate gland gradually enlarges due to the constant hormonal secretion. As an intact male dog ages, the prostate continues to enlarge and that can lead to discomfort/pain. This condition, called BPH, can ultimately interfere with defecation and urination.

Clinical signs of BPH include blood in the urine, difficulty urinating/defecating, and incontinence. An enlarged prostate can often be detected during a rectal exam. These signs however are very nonspecific and can resemble other medical conditions, such as a urinary tract infection, bladder stones, bladder crystals, or bladder tumor.

Neutering a male dog causes the prostate to shrink due to decreased hormonal secretion, which resolves BPH. If a dog has BPH, he will likely need anti-inflammatories and pain medications until surgical removal of the testicles. Ultimately, removing the testicles (neutering) is the treatment of choice.

Testicular Cancer

Testicular tumors are the most common genital tumors found in intact male dogs. Most testicular tumors are malignant, which means they have the potential to spread to other parts of the body.

Testicular tumors usually occur in older dogs, with an average age of 10 years old. The tumors can grow on one or both testicles. Clinical signs include asymmetric testicles, pain near groin, testicular swelling, and visibly larger testicle/testicles. Other signs include poor appetite, weight loss, and lethargy.

Treatment of choice is neutering the pet. Depending on the type of cancer, further treatment such as radiation or chemotherapy might be needed. Diagnostics, including blood work and chest radiographs to check for cancer spread, are performed before surgery.

Neutering your pet eliminates the risk of testicular cancer. If your male dog is intact and you would like to schedule a neuter surgery, please reach out to your veterinarian.

Cystine Crystals/Stones

The amino acid cystine can be excreted in the urine and can lead to the formation of bladder and kidney stones. Although cystine crystals and stones are rare, they are influenced by the presence of sex hormones. These types of crystals and stones are common in intact male dogs and require surgical removal.

Clinical signs may include straining to urinate, blood in the urine, and frequent urination episodes. Due to the anatomical difference in males and females, urinary obstruction is more common in males and it is a medical emergency.

Please reach out to your local veterinarian to further discuss spaying and neutering your pet, as there are many great benefits and various complications can be avoided if performed at an early age.

By Dr. Angélica Calderón

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Por qué deberías esterilizar y castrar a tu perro/gato?

Emma, ​​una bóxer, luce un poco de mal humor antes y después de su cirugía de esterilización.

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Ovariohisterectomía (esterilización)

Sabías que el 25% de las perras que no están esterilizadas desarrollan tumores mamarios? Los tumores mamarios se diagnostican comúnmente en perras mayores intactas y la incidencia del desarrollo de tumores mamarios en perros es incluso mayor que en humanos.

Una cirugía de esterilización, también llamada ovariohisterectomía, consiste en la extirpación de los ovarios y el útero de una perra. Aunque se trata de una cirugía invasiva, se realiza con mucha frecuencia y es una de las cirugías más comunes que se realizan en una clínica veterinaria de medicina general. Hay muchos grandes beneficios de esterilizar a su mascota y cuanto antes se esterilice a su mascota, mejor. Pueden surgir varias complicaciones a lo largo de la vida de una perra si no está esterilizada. Esto incluye tumores/cáncer mamario, piometra (infección del útero) y sobrepoblación de perros/gatos si se crían y producen descendencia, especialmente en la comunidad de animales callejeros.

Cáncer de mama

Como se mencionó anteriormente, durante una esterilización se extirpan el útero y ambos ovarios. Los ovarios son las gónadas femeninas que se encargan de la producción de óvulos y de las hormonas sexuales femeninas (estrógeno y progesterona). Esterilizar a una perra puede ayudar en gran medida a reducir la posibilidad de desarrollar cáncer de mama, independientemente de la edad. Sin embargo, hay varios factores a tener en cuenta. Si una perra es esterilizada antes de su primer ciclo de celo, la probabilidad de que desarrolle cáncer de mama es de casi el 0%. Después de experimentar un ciclo de celo, ese número sube al 7%. Si una perra experimenta más de un ciclo de celo, el número sube al 25%. La mayoría de los tumores mamarios se diagnostican entre los 9 y los 11 años de edad. No hay predilección por la raza, sin embargo, los perros de razas pequeñas parecen estar más afectados, lo que sugiere un posible componente genético. Sin embargo, aún no se ha identificado una mutación genética. Según el Centro de Salud Canina Richard P. Riney de Cornell, el 50% de los tumores mamarios son malignos y la única forma de determinar si un tumor es maligno es extirparlo y enviarlo para su interpretación histopatológica.

Los signos clínicos de los tumores mamarios incluyen glándulas inflamadas, abdomen doloroso, secreción de glándulas, úlceras cerca de la cadena mamaria y letargo. Una prueba fácil que se puede realizar en la mayoría de las clínicas veterinarias de atención primaria se llama aspirado con aguja fina. Se trata de una prueba no invasiva que se realiza habitualmente para evaluar el tipo de células presentes en el crecimiento. Estas muestras se envían para su interpretación histopatológica para evaluar si el crecimiento es canceroso. Otra prueba que se puede realizar es una biopsia, que es más invasiva que un aspirado con aguja fina, pero menos invasiva que la extirpación quirúrgica de masas. La extirpación quirúrgica es la recomendación de elección si se sospecha cáncer de mama. Se realizan varios diagnósticos antes de la cirugía; Estos incluyen análisis de sangre básicos, así como radiografías de tórax para evaluar la metástasis (diseminación). El tratamiento depende, en última instancia, del tipo de tumor y de su comportamiento.  Si se observa alguno de los signos clínicos mencionados anteriormente en su perra intacta, comuníquese con su veterinario local para que se realicen los siguientes pasos apropiados.


Two-fer: Estos hermanos gatos bengalíes, Cutie Pie y el Sr. Bigglesworth, vinieron a nuestra clínica para cirugías de esterilización y castración el mismo día.

Una piometra es una infección bacteriana del útero potencialmente mortal causada por cambios hormonales en una perra intacta. Esto es más común en hembras mayores intactas debido a los diversos ciclos de celo de que han pasado, sin embargo, una perra intacta de cualquier edad es susceptible de contraer una piometra. Esto puede ocurrir de 1 a 2 meses después de un ciclo de celo y los signos clínicos incluyen secreción maloliente de la vulva, falta de apetito, letargo, vómitos y beber una cantidad excesiva de agua. Hay dos formas de piometra, cerrada y abierta. A veces, no hay signos clínicos en una piometra abierta, sin embargo, las perras pueden decaer rápidamente si no se diagnostican a tiempo. Una piometra abierta es cuando el cuello uterino está abierto y la infección/secreción drena fuera del cuerpo fuera de la vulva. Esta es la forma más común.  Con una piometra cerrada, el cuello uterino se cierra y la secreción/infección permanece dentro del cuerpo en el útero. De esta forma, el útero puede romperse y la mascota puede volverse séptica. Esto es una emergencia médica. Una piometra puede poner en peligro la vida y el tratamiento para esto es una esterilización de emergencia. Esto se puede prevenir al 100% si una perra es esterilizada a una edad temprana.

Lo mismo se aplica a las gatas, sin embargo, una diferencia importante en las gatas es que rara vez parecen enfermas hasta las últimas etapas de la piometra. Su abdomen puede parecer más grande y distendido debido al tamaño del útero lleno de secreción. Las gatas son estacionalmente poliestroles, lo que significa que entran en más ciclos de celo que las perras, lo que los hace especialmente susceptibles a contraer una piometra.

Como se mencionó, una ovariohisterectomía (esterilización) es un procedimiento de rutina realizado por muchos veterinarios de práctica general. Si tu gata o perra no está esterilizada, comunícate con tu veterinario local para hablar sobre la esterilización de tu mascota.


Una castración consiste en extirpar ambos testículos en un perro macho. Los testículos producen espermatozoides y las hormonas sexuales masculinas (testosterona), que son esenciales para la función de la próstata. Pueden surgir varios problemas si un perro macho no está castrado. Esto incluye la hiperplasia prostática benigna (HPB), la prostatitis (infección de la próstata) y el cáncer testicular. Se han realizado varios estudios que muestran que la castración de un perro macho también puede ayudar con el comportamiento de montaje, la eliminación inapropiada y la agresión. Al igual que una esterilización, una castración también es un procedimiento de rutina y puede ser realizado por la mayoría de los veterinarios de atención primaria. Los gatos a menudo son castrados bajo sedación y el procedimiento real puede tomar tan solo menos de 5 minutos en gatos.  Se recomienda encarecidamente castrar a su mascota después de los 6 meses de edad, sin embargo, existe controversia con respecto a los perros de razas grandes y el crecimiento/desarrollo óseo. Se ha demostrado que la castración temprana de un perro de raza grande afecta el crecimiento óseo y provoca problemas en las articulaciones en el futuro. En un refugio, las mascotas suelen ser castradas a una edad más temprana debido a fines de adopción.

HPB (Hiperplasia Prostática Benigna)

Nico, un Ridgeback de Rodesia, después de su cirugía de castración.

A lo largo de la vida de un perro macho intacto, la glándula prostática se agranda gradualmente debido a la constante secreción hormonal.  A medida que un perro macho intacto envejece, la próstata continúa agrandándose y eso puede provocar molestias o dolor. Esto se denomina HPB (hiperplasia prostática benigna) y, en última instancia, puede interferir con la defecación y el orine a medida que la próstata continúa agrandándose.

Los signos clínicos de la HPB incluyen sangre en la orina, dificultad para orinar/defecar e incontinencia. Sin embargo, estos signos son muy inespecíficos y pueden parecerse a otras afecciones médicas como una infección del tracto urinario, cálculos en la vejiga, cristales en la vejiga o tumor en la vejiga. La castración de un perro macho hace que la próstata se encoja debido a la disminución de la secreción hormonal cuando se extirpan los testículos, lo que en última instancia previene la HPB. Si un perro tiene HPB, es probable que necesite antiinflamatorios y analgésicos. La extirpación total de los testículos (castración) es el tratamiento de elección.

Cáncer testicular

Los tumores testiculares son los tumores genitales más comunes que se encuentran en perros machos intactos. La mayoría de los tumores testiculares son malignos, lo que significa que tienen el potencial de propagarse a otras partes del cuerpo.  Los tumores testiculares suelen aparecer en perros mayores con una edad media de 10 años. Pueden crecer en uno o ambos testículos y los signos clínicos incluyen testículos asimétricos, dolor cerca de la ingle, hinchazón testicular y un testículo o testículos visiblemente más grandes. Otros signos incluyen falta de apetito, pérdida de peso y letargo.

El tratamiento de elección es la castración de la mascota. Dependiendo del tipo de cáncer, es posible que se necesite un tratamiento adicional como radiación o quimioterapia. Se realizan varios diagnósticos antes de la cirugía, como radiografías de tórax para evaluar la metástasis (diseminación) y análisis de sangre. Castrar a tu mascota eliminará el riesgo de cáncer testicular. Si tu perro macho está intacto y deseas programar una cirugía de castración, comunícate con tu veterinario.

Cristales de cistina

El aminoácido cistina puede excretarse en la orina y provocar la formación de cálculos en la vejiga y los riñones. Aunque los cristales y cálculos de cistina son raros, están influenciados por la presencia de hormonas sexuales. Este tipo de cristales y piedras son comunes en los perros machos intactos y requieren cirugía.

Los signos clínicos pueden incluir esfuerzo para orinar, sangre en la orina y episodios frecuentes de micción. Debido a la diferencia anatómica en machos y hembras, la obstrucción urinaria es más común en los machos y se trata de una emergencia médica.

Comunícate con tu veterinario local para hablar más sobre la esterilización y castración de tu mascota, ya que hay muchos beneficios y se pueden evitar varias complicaciones si se realiza a una edad temprana.

By Dr. Angélica Calderón

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